“Agua Potable para comunidades vulnerables”

Crédito: Suministrada - EL NUEVO DÍA
Pacto Global Red Colombia y la Cámara de Comercio de Bogotá, premiaron a este proyecto como ganador a la buena práctica de desarrollo sostenible en la categoría no empresarial, aportando al ODS6 – Agua Limpia y Saneamiento.
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La investigación realizada al interior de la Universidad Cooperativa de Colombia, campus Ibagué-Espinal, propende por el mejoramiento de la calidad de vida de la población y en especial de quienes están en condición de vulnerabilidad. Esto mediante el desarrollo de proyectos con proyección e impacto social, atendiendo sus necesidades básicas insatisfechas, como es el caso de la falta de acceso a agua apta para consumo humano en conexidad con el padecimiento de enfermedades de origen hídrico.

Al observar el contexto nacional, existe un alto porcentaje de municipios identificados con problemas relacionados con la presencia de E. coli y de coliformes totales, los cuales fueron más agudos en la zona rural, según el estudio realizado sobre la calidad del agua para consumo humano y su asociación con la morbimortalidad en Colombia, 2008-2012, cuya potabilidad del agua no se ajusta a lo establecido por la norma vigente, en correlación con la mortalidad infantil [1].

Según la Unicef, en Colombia mueren aproximadamente 13.600 niños y niñas menores de 5 años; más de la mitad de estas muertes ocurren por causas prevenibles y muchas de ellas como consecuencia de la mala calidad del agua [2]. Para 2015, solamente un 23% de los municipios del país recibió agua potable, según estudio realizado por la Contraloría General de la República [3], lo cual evidencia la problemática actual de la calidad del agua para consumo. La disponibilidad en el mercado de tecnologías para la potabilización del agua, no son accesibles para comunidades vulnerables por dificultades económicas y de su transferencia social que ha conllevado al consumo de agua con contaminantes de riesgo para la salud humana. Como respuesta a esta problemática, surge el Proyecto AQUA, como una opción alternativa que coadyuve en el propósito de tener Agua Potable para todos, como producto derivado de la investigación realizada por el grupo AQUA suscrito al Programa de Ingeniería Civil de la Universidad Cooperativa de Colombia Campus Ibagué-Espinal, conformado por profesores investigadores y estudiantes con compromiso social y espíritu altruista, quienes con la implementación de este proyecto mejoran la calidad de vida de los más desfavorecidos, cuya recompensa es la satisfacción de la obra realizada.

Este grupo se encuentra categorizado en Colciencias por su aporte al desarrollo regional; consistente en el desarrollo eficiente, seguro, de mínimo costo y de uso doméstico de la tecnología de potabilización del agua, mediante el diseño y construcción de dispositivos eficientes para el proceso de tratamiento, operado y mantenido por los mismos beneficiarios dada su sencillez, que incorpora los procesos de mezcla rápida, coagulación-floculación, sedimentación, filtración, adsorción e intercambio iónico, entre otros, dirigida a comunidades vulnerables/marginales, especialmente rurales, que no poseen sistemas o servicio de suministro de agua potable; cuya durabilidad es superior a 20 años.

Es importante destacar que este producto derivado de investigación no solo impacta la calidad del agua, sino también la disminución de la morbi-mortalidad infantil, teniendo en cuenta que muchos niños mueren en Colombia por causas prevenibles a consecuencia de la mala calidad del agua. Para la población en condición de vulnerabilidad, la posibilidad de acceder a agua potable no es una opción viable y siempre estarán expuestos generacionalmente a la incidencia en la salud por contaminantes de carácter físico-químico y microbiológico presente en el agua, extraída de fuentes hídricas cada vez más afectadas por deterioro del ambiente y la incorporación de cargas contaminantes productos de las diferentes actividades antropogénicas.

Gestión, calidad e innovación

La gestión de la Universidad Cooperativa de Colombia ha permitido la interacción acertada de diversos actores locales, regionales, nacionales e internacionales, permitiendo la consecución de recursos y apoyo logístico y técnico para llevar a cabo el proyecto a nivel nacional e internacional. Se ha implementado la tecnología de potabilización de agua, de forma gratuita para los beneficiarios, contando actualmente con la participación de las administraciones municipales de Ibagué, Roncesvalles, Rovira y Coyaima, la empresa de acueducto y alcantarillado de Ibagué IBAL S.A. E.S.P., la Sociedad Colombiana de Ingenieros y su Comisión de Jóvenes Ingenieros, club Rotario de Ibagué, Grupo Scout, empresarios privados y especialmente las comunidades beneficiadas que son partícipes de la solución; como evidencia de la buena gestión realizada al lograr la apropiada sinergia entre la Academia, el Estado, el sector privado y la sociedad civil. A nivel internacional se llevó el Proyecto a Nicaragua con el apoyo de la Agencia de Cooperación Suiza - COSUDE en Nicaragua y el Centro CATIE – Nicaragua. Se está coordinando con la Décima brigada del Ejército Nacional de Colombia y la Sociedad Colombiana de Ingenieros, las acciones y gestión de recursos para llevar el Proyecto AQUA a La Guajira, como apoyo a una de las regiones más vulnerables del país. Con el Club Rotario de Ibagué se está gestionando la cooperación regional para llevar el Proyecto AQUA a hogares comunitarios a cargo del ICBF en el Tolima, como proyecto piloto para replicarlo a nivel nacional.

Descripción de la práctica

El proyecto AQUA surge como una buena práctica que pone a disposición de personas del común, la tecnología apropiada para tratamiento de agua para abastecimiento humano mediante plantas domésticas y capacitación de la gestión integral del recurso hídrico. Está concebida para beneficiar preferiblemente a aquella población que vive en condiciones de pobreza absoluta y en zonas vulnerables, padeciendo las consecuencias de consumir agua poluta. Comprende el desarrollo de tecnologías eficientes en el tratamiento del agua para consumo humano, a partir de investigaciones realizadas desde el año 2010 a la fecha y que conllevaron al diseño y construcción de dispositivos a bajo costo y larga vida útil. Estos son donados en zonas vulnerables a familias, instituciones educativas rurales y hogares comunitarios, entre otros, cuya operación y mantenimiento lo realizan los mismos beneficiarios de forma eficiente y segura, sin requerir algún nivel de escolaridad, lo cual ha permitido su implementación acertada y sostenible, con resultados satisfactorios.

El Proyecto AQUA lleva más de una década como investigación en la Facultad de Ingeniería de la Universidad Cooperativa de Colombia. Su aplicación práctica se inició en el año 2017 para potabilizar el agua de 30 familias rurales vulnerables en Somoto (Nicaragua), cumpliendo el apoyo que solicitó el CATIE-Nicaragua y la Agencia Suiza de Cooperación COSUDE. En Colombia se ha implementado desde 2018, beneficiando a 2165 personas localizadas en zonas urbanas y/o rurales vulnerables, correspondiendo a 2125 habitantes en el Tolima y 40 habitantes en Cundinamarca; correspondiente a familias, instituciones educativas, hogares comunitarios y resguardos indígenas, siendo la población infantil la más beneficiada.

Los municipios favorecidos son: Ibagué, Rovira, Ortega, Coyaima, San Luis y Roncesvalles (Tolima), así como Ricaurte y ciudad Bolívar en Bogotá (Cundinamarca).

Conclusiones del caso

Los antecedentes históricos demuestran que en las actuales circunstancias no es posible para comunidades vulnerables y marginales, especialmente en el área rural, acceder al agua potable, y de continuar así seguirán subsistiendo con el consumo de agua cruda con contaminantes diversos que les seguirá deteriorando su calidad de vida, incluso ocasionándoles la muerte. La solución surge considerando las principales causas que impiden el consumo masivo de agua potable: la falta de recursos económicos y el nivel de dificultad de la tecnología, inapropiada culturalmente para la comunidad vulnerable. El proyecto AQUA plantea una alternativa técnica que resuelve integralmente el problema, involucrando como columna vertebral la sostenibilidad desde una visión ingenieril, abre la posibilidad de explorar nuevas perspectivas para quitarle a millones de personas el lastre de sufrir las nefastas consecuencias de usar agua poluta para su subsistencia. La tecnología presentada es accesible a la población porque con elementales y sencillos principios ingenieriles permitirá acceder al agua potable sin distinción. El uso de productos naturales para extraer muestras con propiedades aglutinantes y útiles en el proceso de tratamiento del agua para consumo humano, es una realidad. Los resultados evidencian la posibilidad del uso de extractos naturales por su eficiencia en el tratamiento del agua para consumo humano, viable ambiental, social, económica, técnica y con responsabilidad ambiental. Por las condiciones mismas de la tecnología alternativa propuesta por el Proyecto AQUA, las repercusiones a nivel local y nacional permitirán mejorar la calidad de vida, mitigando los efectos de morbi-mortalidad que produce el consumo de agua no potable, ahorro de recursos en el tratamiento de enfermedades gástricas y diarreicas, especialmente en la población infantil. En diciembre de 2018 se presentó a la Superintendencia de Industria y Comercio, una solicitud de patente de invención del prototipo AQUA, con el fin de evitar en el futuro que este tipo de solución tecnológica se comercialice en beneficio de particulares, prevaleciendo su esencia de servir a la población vulnerable.

Impacto de la práctica

Se han diseñado, construido e implementado cinco diferentes dispositivos de tratamiento de agua en desarrollo del proyecto AQUA, dadas las condiciones de calidad de agua cruda a tratar en diferentes regiones. El dispositivo denominado MARAQUA, se diseñó para dar su aplicación práctica en el corredor norte seco de Nicaragua (Somoto), caracterizado por deficiente oferta hídrica superficial, donde la población se abastece de agua almacenada en reservorios o lagunetas a cielo abierto, producto de la escorrentía de agua de lluvia (cosecha de agua). Esta al estar expuesta al ambiente, se contamina física, química y microbiológicamente, no siendo apta para el consumo humano, pero ante la ausencia de otras fuentes hídricas, la población la utiliza sin ningún tipo de tratamiento y con su consecuente efecto en la salud. La recolección del agua para abastecimiento humano se realiza directamente del reservorio, donde concurre el ganado vacuno, caballar y porcícola a consumir agua, contribuyendo en el proceso de contaminación. Los dispositivos denominados AQUA-S (capacidad de 16 litros), AQUA-3 (capacidad 45 litros), AQUA-4 (capacidad de 120 litros) y AQUA-5 (capacidad de 120 litros para alta contaminación), se diseñaron, construyeron e implementaron según los requerimientos de calidad de agua cruda y necesidades de abastecimiento, beneficiando a más de 2500 habitantes de zonas urbanas y rurales, en los municipios de Ibagué, Rovira, Ortega, Coyaima, y San Luis, Ibagué, Espinal y Roncesvalles (Tolima) y Bogotá y Ricaurte (Cundinamarca). La prospectiva del proyecto AQUA es seguir desarrollando más dispositivos adecuados a las condiciones de vida de los beneficiarios más necesitados, siendo de especial preferencia la población infantil por ser el grupo más vulnerable a la exposición de contaminantes en el agua, localizados en viviendas, instituciones educativas, centros de capacitación y hogares comunitarios, entre otros, a nivel nacional e internacional. Contando para ello con el apoyo de algunos aliados estratégicos de carácter público y privado, como Administraciones Municipales, Empresas de Servicios Públicos, la Sociedad Colombiana de Ingenieros, club Rotario, Grupo Scout, Ejército Nacional de Colombia y empresarios, entre otros.

Este Proyecto también plantea la capacitación a estudiantes de primaria básica y secundaria, sobre la problemática del agua cruda para consumo y su riesgo para la salud humana, a partir del conocimiento de los tipos de contaminantes que pueden estar en fuentes hídricas, sus características y las enfermedades que pueden transmitir al ser humano. Esto con el fin de resaltar la importancia del consumo de agua tratada y su adecuada gestión para preservar de manera integral este valioso recurso que puede llegar a agotarse por malas prácticas. Para ello, se realizan pruebas de tratamiento de agua cruda en pequeños recipientes, donde los estudiantes son partícipes directos y pueden visualizar de forma sencilla el paso a paso de los procesos que permiten remover los contaminantes del agua, mostrando la facilidad y eficiencia del sistema de tratamiento y creando conciencia sobre la necesidad del agua sin riesgo para la salud. A la fecha se han capacitado a 500 niños aproximadamente, entre 8 y 12 años, en zona periurbana e institución educativa de Ibagué (Tolima), quienes se vuelven multiplicadores al compartir su experiencia con otros niños y familiares, creando conciencia colectiva.

Para el desarrollo actual del Proyecto AQUA fue crucial el apoyo de aliados estratégicos de carácter público y privado, como las administraciones municipales de Ibagué, Roncesvalles, Rovira y Coyaima, la empresa de acueducto y alcantarillado de Ibagué IBAL S.A. E.S.P., la Sociedad Colombiana de Ingenieros y su Comisión de Jóvenes Ingenieros, club Rotario de Ibagué, Grupo Scout, empresarios privados y especialmente las comunidades beneficiadas que son partícipes de la solución; como evidencia de la buena gestión realizada por la Universidad Cooperativa de Colombia, al lograr la apropiada sinergia entre la Academia, el Estado, el sector público y la sociedad civil. La prospectiva del proyecto AQUA es avanzar para brindar calidad de vida a los más necesitados, preferencialmente la población infantil, implementando la solución a viviendas, instituciones educativas, centros de capacitación y hogares comunitarios, entre otros, a nivel nacional e internacional. Se está apoyando la gestión del Programa Fe en Colombia de la Décima Brigada del Ejército Nacional de Colombia, para llegar a la población de La Guajira que corresponde a una de las regiones más necesitadas en calidad de agua del país.

EL NUEVO DÍA

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